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¿Cómo beben agua los gatos?

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Cualquiera que haya estado cerca de un gato sin duda ha sentido la aspereza de la lengua de un gato. En la piel desnuda, las lenguas de los gatos se sienten ásperas y llenas de baches, como papel de lija. Resulta que hay más en esos baches. En realidad, no son bultos, y la aspereza ayuda a los gatos a acicalarse y beber agua.

Los gatos usan la lengua... mucho. National Geographic dice que los gatos pasan hasta una cuarta parte de sus horas de vigilia limpiando su pelaje. Los gatos pueden limpiarse muy bien gracias a la estructura de sus lenguas. Esa aspereza que podría sentirse como protuberancias son en realidad pequeñas espinas, llamadas papilas.

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Los gatos usan la aspereza de sus lenguas para llevar agua a la boca. Crédito de la imagen: sefa ozel/iStock/GettyImages

Anatomía de la lengua de gato

Los investigadores que estudian las lenguas de los gatos compararon las lenguas de los gatos domésticos con las de sus contrapartes salvajes. Investigaciones anteriores de 1982 sugirieron que las papilas de las lenguas de los gatos tenían la forma de un cono hueco. Pero un investigador, David Hu, bioingeniero de Georgia Tech, quería echar un vistazo más de cerca. Después de observar las lenguas de gatos domésticos, leones y tigres, gatos monteses, pumas y leopardos de las nieves, Hu se dio cuenta de que las papilas en realidad se curvaban hacia atrás, hacia la garganta.

Esta diferencia sutil afecta la capacidad de los gatos para beber agua de manera más efectiva: un cono hueco no puede absorber agua al contacto usando la tensión superficial, pero una columna curvada sí. Estas espinas son curvas y de punta hueca, casi como garras de gato en miniatura o colmillos. A medida que los gatos se acicalan, la forma de las espinas ayuda a transferir fácilmente grandes cantidades de saliva de la boca al pelaje. Cuando los gatos beben agua de un tazón de agua (o del vaso de agua fresca y fría que pones en la mesa de café para ti), esta característica de la lengua de los gatos les ayuda a beber agua de manera más efectiva.

gatos lamiendo

La investigación de Hu muestra que cada papila puede absorber 4,1 microlitros, un número muy pequeño que es solo una fracción de una gota de agua. Pero al acicalarlo, esto se traduce en la transferencia de 48 mililitros de la lengua al pelaje, o alrededor de una quinta parte de una taza de agua.

Los gatos no pueden usar la succión para sacar agua de su tazón de agua a la boca como lo hacen los humanos cuando bebemos, ya sea con la boca en una taza o con una pajita. Sus bocas se abrían demasiado para eso, y el agua fluiría. Un equipo diferente de investigadores de Virginia Tech estudió videos de alta velocidad para comprender mejor cómo las lenguas de los gatos atraen agua a la boca cuando beben.

Golpean la superficie del agua con la punta superior de la lengua y luego levantan la lengua muy rápidamente. Cuando la gravedad actúa sobre eso, dicen los investigadores, esto crea una 'columna' de agua, que los gatos 'muerden' en el momento justo para beber cuando se les mete en la boca.

Los leones y los tigres beben agua lamiendo aproximadamente la mitad de lo que lo hacen los gatos domésticos. Haber de imagen: Franz Schallmeiner/iStock/GettyImages

Estos investigadores descubrieron que cuando los gatos domésticos lamen agua, lo hacen unas cuatro veces por segundo. Los leones y los tigres, por otro lado, lamen más lentamente, pero pueden aspirar más agua por vuelta debido al mayor tamaño de sus lenguas. Los tigres tienen el mismo tipo de espinas para ayudarlos a beber que su gato doméstico, solo que tienen muchas más debido a un aumento en el tamaño del cuerpo en general.

El bebedero de tu gato

Cuando tu gato está saciando su sed con su cuenco de agua, no es consciente de ello, pero está luchando contra la gravedad y la inercia con cada una de sus cuatro vueltas por segundo. Y resulta que los gatos son mejores para meterse agua en la boca que los perros.

Los perros usan la lengua más como una cuchara, simplemente para "llevar" agua a la boca. Para que un gato use su lengua y la inercia de su movimiento para obtener la máxima cantidad de agua en su boca, requiere que los gatos lamen a la velocidad adecuada para evitar que el agua se deslice de sus lenguas debido a la gravedad.

Estos investigadores, incluido Roman Stocker, profesor de ingeniería civil y ambiental en el Instituto de Tecnología de Massachusetts, dijeron que los gatos parecen saber qué tan rápido deben lamer para extraer agua de manera más efectiva. Estos investigadores, que publicaron en la revista Science, observaron que los gatos y los perros beben de manera muy diferente.

Los perros usan la lengua como una especie de cuchara. Pero la "primicia" que los gatos crean con la lengua permanece casi vacía mientras beben agua. ¿Cómo lo hacen? Es porque solo tocan la superficie del agua, y luego las papilas hacen el resto del trabajo, para llevar el agua a su boca.

Los gatos se llevan agua a la boca en un completo equilibrio entre la gravedad y la inercia. Haber de imagen: Ewa Saks/iStock/GettyImages

Una lengua de gato robótica

Estos investigadores construyeron una lengua robótica para probar más a fondo sus resultados. Dado que los gatos más grandes, como los leones y los tigres, tienen lenguas más grandes, los gatos tendrían que lamer más lentamente para encontrar el equilibrio adecuado entre la inercia y la gravedad. la lengua robótica no decepcionó a los investigadores. . . los leones y los tigres dan vueltas menos de dos veces por segundo, aproximadamente la mitad de la velocidad de su gato doméstico.

La lengua de tu gato puede ser de carne y hueso, pero su movimiento está optimizado casi tan bien como lo estaría una lengua robótica. La investigación de Stocker estableció que la relación matemática entre la gravedad y la inercia de un gato lamiendo es casi exactamente uno, sin importar el tamaño del gato, lo que indica un equilibrio casi perfecto.

La próxima vez que su gato beba de su tazón de agua, cuente el número de vueltas y piense cuánto tiempo le tomaría saciar su sed al ritmo que Stocker encontró de 0.1 mililitros de líquido por vuelta, o solo 5 cucharaditas por minuto.

Imagínese si solo pudiera beber agua a una velocidad de aproximadamente 5 cucharaditas por minuto. Haber de imagen: Nils Jacobi/iStock/GettyImages
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