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¿Cómo respiran las tortugas bajo el agua?

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Las tortugas de estanque pueden sobrevivir sin respirar durante más de cuatro meses. Crédito de la imagen: Purestock/Purestock/Getty Images

Las tortugas respiran aire, necesitan salir a la superficie para respirar oxígeno. Pero tienen adaptaciones que les permiten permanecer bajo el agua durante largos períodos de tiempo. Incluso tienen una adaptación para absorber pequeñas cantidades de oxígeno sin respirar.

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Sistema respiratorio

Las tortugas respiran aire a través de narinas externas ubicadas sobre sus bocas. El aire se mueve a través de la glotis hacia la tráquea, hecha de una serie de anillos de cartílago. La tráquea de una tortuga es alargada y flexible, lo que le permite mover la cabeza dentro y fuera de su caparazón. La tráquea se divide cerca del corazón en dos bronquios que llevan aire a los pulmones, donde el cuerpo lo absorbe.

Dado que el caparazón de una tortuga no puede expandirse ni contraerse como lo hacen las costillas de una persona, las tortugas tienen músculos dentro de sus caparazones que se expanden y contraen para mover el aire dentro y fuera de los pulmones. Mover sus extremidades también ayuda con la respiración al alterar la presión en los pulmones.

Hibernando bajo el agua

Dado que las tortugas son de sangre fría, su nivel de actividad depende de la temperatura exterior. Son más activos en temperaturas cálidas y menos activos cuando hace frío. A medida que bajan las temperaturas, los niveles de actividad disminuyen, al igual que el metabolismo de las tortugas. Cuando bajan las temperaturas, las tortugas hibernan. Algunas tortugas hibernan, sin respirar, en el lodo del fondo del estanque.

Mientras están en hibernación, no se mueven y su ritmo cardíaco se vuelve más lento. Ellos 'respiran' anaeróbicamente, utilizando grasas almacenadas durante los meses de verano. Este proceso mantiene el bajo metabolismo y la función celular de las tortugas, pero da como resultado la acumulación de ácido láctico. Los caparazones de las tortugas liberan carbonatos en sus sistemas, neutralizando el ácido y evitando que se vuelva mortal.

oxígeno del agua

Algunas especies de tortugas pueden absorber oxígeno del agua, lo que les permite permanecer bajo el agua durante largos períodos de tiempo sin salir a tomar aire. El tiempo que pueden permanecer bajo el agua depende de la especie y la temperatura. Las tortugas marinas, por ejemplo, pueden permanecer bajo el agua de cuatro a siete horas en reposo. Las tortugas que hibernan pueden permanecer bajo el agua durante varios meses.

La cloaca es una abertura en la parte trasera de una tortuga donde se vacían el recto y los sistemas urinarios. Los músculos que se expanden y contraen hacen que el agua entre y salga de la cloaca. En algunas especies de tortugas, como la tortuga pintada del este, la cloaca tiene una alta densidad de vasos sanguíneos, lo que permite que la tortuga absorba el oxígeno del agua a través de la piel. Algunas especies, como la tortuga almizclera, pueden absorber oxígeno en los vasos sanguíneos de la cavidad de la garganta.

Tortuga ahogada

A pesar de sus adaptaciones, las tortugas pueden ahogarse si quedan atrapadas bajo el agua. A menos que la temperatura sea lo suficientemente fría como para permitir que una tortuga entre en hibernación, la tortuga necesitará respirar para obtener oxígeno y puede respirar agua en sus pulmones.

Las tortugas también pueden asfixiarse bajo el agua si utilizan todo el oxígeno disponible en sus sistemas. En situaciones estresantes, las tortugas pueden tener dificultades, agotando rápidamente el oxígeno disponible. El ácido láctico se acumula a medida que se activa la respiración anaeróbica y puede volverse tóxico rápidamente. En tales casos, las tortugas que no pueden llegar a la superficie para respirar pueden morir en minutos.

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