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¿Cuáles son las características de una serpiente pitón?

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Si bien existe una gran diversidad entre las 41 especies de la familia Pythonidae, todas las especies comparten algunas características comunes de las pitones, como poner huevos, utilizar la constricción para matar a sus presas, tener patas y pulmones adicionales y tener sensores de calor térmico. Sin embargo, como las pitones a menudo ocupan diferentes nichos según su tamaño, algunas características cambian a lo largo de sus vidas. La mayoría de las especies de pitones pequeñas son excelentes mascotas, pero algunas crecen demasiado para los novatos.

Serpiente pitón grande sobre hierba. Crédito de la imagen: emmaa31/iStock/Getty Images

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Características de Python: piernas y pulmones sobrantes

Las serpientes surgieron dentro del linaje de los lagartos, se diversificaron con el tiempo en las casi 3500 especies existentes. Las pitones forman uno de los linajes de serpientes más antiguos. Han conservado algunas características anatómicas que se han perdido en especies más avanzadas, como las serpientes de liga (Thamnophis spp.), las bocas de algodón (Agkistrodon piscivorus ssp.) y las cobras (Naja spp.)

La característica retenida más obvia de las pitones son sus espolones anales, que en realidad son patas vestigiales. Si bien no se usa para la locomoción, los machos tienen espolones más grandes que las hembras. Los usan durante el versus masculino. combate masculino y durante el cortejo de las hembras. Además, mientras que las especies de serpientes más avanzadas solo tienen un pulmón funcional, las pitones tienen dos.

Las pitones matan con constricción

Como todas las serpientes vivas, las pitones son carnívoras obligadas. Cuando las pitones notan una presa adecuada, golpean, la agarran con los dientes y tiran de la presa hacia ellos. Mientras esto sucede, la serpiente simultáneamente comienza a enrollarse alrededor del animal. La constricción mata al animal de presa por asfixia en lugar de romperle los huesos.

Cuando la pitón siente que la respiración y el corazón de su presa se detienen, la suelta y comienza a buscar su cabeza. Las pitones normalmente se tragan a su presa entera y de cabeza, pero a veces pueden tragarla hacia atrás o hacia los lados. Mientras que la dieta de las pitones salvajes ocasionalmente incluye lagartijas o mamíferos grandes, la mayoría de las pitones cautivas prosperan con una dieta de roedores criados comercialmente; la mayoría incluso aprende a aceptar roedores muertos ofrecidos con tenazas.

Cambios ontogenéticos en pitones

Como muchas otras serpientes, varias pitones exhiben cambios relacionados con la edad en la preferencia dietética y la apariencia a lo largo de sus vidas. Llamados cambios ontogenéticos, son comunes a muchas especies del género Morelia, que incluye a la pitón alfombra (Morelia spilota ssp.) y a la pitón verde (Morelia viridis.)

Estas especies generalmente prefieren comer lagartijas, ranas o insectos cuando son juveniles. Sin embargo, a medida que estas especies envejecen, comienzan a preferir roedores y pájaros a presas de sangre fría. Estas mismas serpientes también cambian de color a medida que crecen. Mientras que las pitones de alfombra exhiben cambios de color relativamente graduales, las pitones de árbol verde, que son rojas o amarillas en el momento de la eclosión, a veces cambian de color en cuestión de días o semanas. Las pitones arborícolas verdes pasan de rojo ladrillo o amarillo a verde entre los seis meses y el año de edad, y este cambio de color no está relacionado con la madurez sexual.

Las pitones ponen huevos

Las pitones son animales ovíparos, lo que significa que las hembras depositan huevos sin cáscara que eclosionan entre dos y tres meses después. Todas las pitones hembra se enrollan alrededor de sus huevos después de depositarlos. Esto ayuda a proteger los huevos de los depredadores y asegura las condiciones ambientales adecuadas para el desarrollo de los huevos. Algunas pitones, incluidas las pitones reticuladas (Python reticulatus) y las pitones de roca africanas (Python sebae), contraen los músculos repetidamente para elevar la temperatura de su cuerpo, lo que acelera el desarrollo de los huevos.

Las pitones tienen sensores térmicos.

Al igual que algunas boas (Boidae) y víboras (Crotalidae), las pitones tienen fosas térmicamente receptivas ubicadas cerca de la boca. Los pozos detectan la energía infrarroja emitida por los depredadores o presas, y luego transmiten esta información al cerebro, donde la imagen se superpone a la imagen producida por sus ojos. Esto permite a las pitones 'ver' objetos cálidos, incluso en la oscuridad total.

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